Categorieën
crypto

Er gaat wel heel erg veel mis met Binance

Binance was lang de favoriete exchange van veel cryptobeleggers. Met een groot aantal geliste tokens, snelle afhandeling en relatief lage fees wist het uit te groeien tot een miljardenbedrijf. Maar vorige maand bleek Binance niet langer welkom in Israel en Singapore. Twee weliswaar kleine markten, die alom worden gezien als voorlopers en dat gaf een zeer slecht signaal af aan de grotere wereldmarkten. De vraag is wanneer Binance eindelijk serieus werk gaat maken van het aanpakken van witwaspraktijken?

In december ontvingen de klanten van Binance Singapore opeens de melding dat het bedrijf zich binnen enkele weken uit Singapore zou terugtrekken. Klanten werden gemaand voor half februari al hun tegoeden over te boeken naar rekeningen elders en hun rekeningen te sluiten. De PR machine van Binance kwam met gloedvolle teksten over hernieuwde focus en strategische heroverweging, maar het klonk even geloofwaardig als een scholier die zegt te kampen met een lekke band en een openstaande brug op weg naar een proefwerk waar hij echt keihard voor zou hebben geleerd.

Volgens insiders was Binance door de Singaporese Nationale Bank (MAS) gemaand hun biezen te pakken omdat het geen kans maakte op een vergunning onder de internationaal vermaarde Payment Services Act (PSA), waarmee Singapore zich als wereldwijde koploper op het gebied van crypto-regulering ontwikkelde. Twee jaar na ingang van de PSA zijn er nog slechts een handvol vergunningen toegewezen terwijl er ruim 300 aanvragen waren ingediend. Ook voor het vooruitstrevende Singapore is het lastig om tot sluitende regelgeving voor de ondoorzichtige cryptomarkt te komen.

Binnen Binance wordt volgehouden dat het op eigen initiatief de vergunningsaanvraag in Singapore heeft ingetrokken, net zoals grote spelers als Apple, Adyen, Google en Revolut en met hen nog 100 andere bedrijven. Het verschil is dat deze bedrijven zich niet uit Singapore hoeven terug te trekken, maar de meesten van MAS hebben verstaan gekregen (vooral de partijen die geen tegoeden van klanten beheren) dat er voor hen geen vergunning vereist is. Singapore wil namelijk vooral grote exchanges binnenhalen. Juist daarom is het wrang dat Binance moet vertrekken en zegt zich nu op de Verenigde Arabische Emiraten te richten als lokatie van het nieuwe hoofdkantoor.

De met veel tromgeroffel in augustus als Binance Singapore CEO binnen gehaalde Richard Teng, die liefst 13 jaar ervaring had bij MAS en ook Chief Regulatory Officer was bij de Singapore Exchange, is inmiddels overgeplaatst naar de Emiraten als hoofd Midden-Oosten en Afrika. Er is niemand die gelooft dat dit de bedoeling was bij zijn aanstelling. Wel maakte Teng zojuist met gepaste trots bekend dat Binance in Bahrein een licentie heeft verkregen. Leuk, maar onvergelijkbaar met een licentie in Singapore, het zakelijke centrum van over een miljard mensen in Zuid-Oost Azië.

En daarmee maakt Binance exact dezelfde schijnbeweging als een paar jaar geleden. Het was immers nog geen vier jaar geleden dat Binance oprichter Changpeng Zao (CZ voor cryptovrienden) triomfantelijk aankondigde dat Malta het nieuwe centrum van Binance zou worden, nadat China radicaal de deuren voor Binance en alle crypto-exchanges had dichtgegooid en Hong Kong toch meer invloed van China moest dulden dan was gehoopt. Maar nadat Malta vanuit Brussel te horen had gekregen dat het strenger moest optreden tegen witwaspraktijken, bekoelde de liefde tussen Binance en Malta al snel. Het is de vraag hoe lang Dubai na China, Malta en Singapore de rode loper uitgerold laat voor CZ.

Want in dezelfde week dat Binance Singapore moest sluiten en slechts een kale website achterlaat, kwam ook Israel met een waarschuwing voor Binance. En laat Israel nou juist hard bezig zijn om de economische betrekkingen met de Emiraten en Bahrein aan te halen, waarbij crypto een onderwerp van gesprek is. Het is niet aannemelijk dat Israel vergeet de nieuwe huisvrienden Abu Dhabi en Dubai te wijzen op alle internationale CDD/AML/KYC-regels die het zelf wel hanteert. Helemaal niet nadat Israel afgelopen weekend aankondigde geen tussenstation te willen zijn voor tegoeden die vanuit Rusland afkomstig zouden zijn.

Reuters wist al de hand te leggen op interne berichten die erop wijzen dat Binance het niet zo nauw neemt met de strijd tegen witwaspraktijken:

“In encrypted Telegram messages seen by Reuters, Binance staff, including Chief Compliance Officer Samuel Lim and former Global Money Laundering Reporting Officer Karen Leong, raised worries about weak “know-your-customer” checks aimed at preventing money laundering. Three former senior Binance employees told Reuters they voiced such concerns to Zhao himself but he ignored them.”

Het is voor de crypto-industrie te hopen dat Binance erin slaagt door te groeien tot een serieuze wereldwijd opererende marktpartij. Het bedrijf is altijd zeer innovatief geweest en had een snelheid en slagkracht waar concurrenten als het Amerikaanse Coinbase en Kraken bewonderend naar keken. Het is als buitenstaander waarschijnlijk onmogelijk om voor te stellen welke enorme obstakels Binance heeft weten te omzeilen bij de groei vanuit China naar een internationale cryptomacht. De vraag is of de noodzaak tot hervorming en aansluiting bij het internationale anti-witwas beleid doordringt tot CZ.

Intussen ontwikkelt het bijna net zo ongereguleerde FTX zich tot een grote concurrent en begint Crypto.com enorme marketingcampagnes. En hoewel Coinbase onlangs nog werd geconfronteerd met een enorm beveiligingslek, blijft het Amerikaanse bedrijf sterk groeien, ook door een opvallende commercial met alleen een QR-code tijdens de Superbowl. Precies uitgezonden op de dag dat Binance in Singapore haar deuren sloot.

Zo lijkt 2022 het jaar van de waarheid te worden voor Binance. De pionier moet serieus witwaspraktijken gaan aanpakken, want op een gegeven moment ben je door de landen heen waar je naartoe kunt vluchten.